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Sección: Cine y Series (Lecturas: 10470)
Fecha de publicación: Agosto de 2004

PRC Pictures: sobreviviendo en Hollywood (parte I)

Hoy en día se recuerda a la PRC como factótum de algunos de los mejores filmes del cine negro americano. Un repaso por su historia y películas.
por Darío Lavia

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Logo de la PDCImagínese que estamos a fines de los años '30 y que usted no tiene un peso (o un dólar) partido al medio. Aún así tiene la ambición y el interés de dedicarse el negocio cinematográfico, a través de la fundación de una productora de películas, cuya distribución y estrenos en varios Estados, recaudarán un montón de dinero con el cuál usted podrá enriquecerse, comprarse una casa en Beverly Hills (con piscina) y darse el lujo de elevar el presupuesto de sus películas. Si esa fuera la situación, su productora tal vez podría haber seguido el derrotero de algunas de las que, a continuación, nombraremos.

Comencemos con la Progressive Pictures, una pequeña compañía que a principios de los '30 había estrenado algunas películitas sin grandes ambiciones, ni grandes estrellas. En 1939 el productor Ben Judell resucitó el nombre de la empresa y se lanzó al ruedo con tres películas de cortas aspiraciones y temas candentes (algo 'exploitation', como para llamar la atención). Estas fueron el melodrama DELINQUENT PARENTS (Padres culpables-1938) de Nick Grindé, REBELLIOUS DAUGHTERS (1938) de Jean Yarbrough y SLANDER HOUSE (1938) de Charles Lamont. El aficionado al cine clase B notará que los apellidos citados son nombres familiares que poblaron los créditos de películas de terror, del oeste, de intriga y comedias durante esa época. A Grindé lo recordará de esas peliculillas de terrores de Boris Karloff para Columbia, a Yarbrough de las películas de Monogram y PRC de los '40, así como también de la serie televisiva de Abbott y Costello y a Lamont de las películas del nombrado dúo de comediantes.

Logo de la PDCEstrenadas en la segunda mitad del año, estas películas no significaron el estrellato de nadie y tampoco sirvieron para sanear las cuentas de Judell, quien al año siguiente, 1939, tuvo que bajar las persianas de la Progressive y dar entrada a su siguiente empresa: la Producers Pictures Corporation (PPC). El empresario se asoció con Sigmund Neufeld, con quien también fundaron la Producers Distributing Corporation cuya misión era la distribución de las películas de la Producers Pictures. "Ahora ya no habrá problemas", podría haber pensado la flamante dupla dirigente.

Judell encargó a Neufeld la división western, un sinónimo de atracción popular, y formó una plantilla estable con directores de la talla de Victor Halperin, el de WHITE ZOMBIE (Zombie, la Legión de los Hombres sin Alma-1932); el todo-terreno Robert Emmet Tansey y Sam Newfield, hermano de Sigmund y as del cine clase B compacto, todos abocados a temáticas que fueran sinónimo de buena recaudación. A Halperin le encargaron dos películas: una dramática de tema carcelario con un título terrorífico, BURIED ALIVE (1939) y una más ominosa titulada TORTURE SHIP (El buque de los Suplicios-1939); a Newfield le dieron otras dos, HITLER: BEAST OF BERLIN (¡¡Gestapo!!-1939), asunto de actualidad donde se explota el nombre del führer alemán que fue estrenado (audazmente) en octubre del '39, a mes y medio del estallido de la II Guerra Mundial, y THE INVISIBLE KILLER (El Asesino Invisible-1939), intriga publicitada con el siguiente slogan: "¡Difundieron su obituario pero ella aún estaba con vida!" (Que lo parió, diría un transeunte).


Un asesino se dedica a eliminar miembros del elenco de esta
película a través de llamadas telefónicas fatales (no, no nos referimos
a esas llamadas larga distancia que duran tres cuartos de hora). Un
"melodrama de alta tensión y misterio" dirigido por Sherman Scott
(AKA Sam Newfield)

La nueva Producers Pictures invirtió también en la construcción de un estudio cinematográfico en Arizona, ya que recordemos que por aquella época, para ganar dinero de manera rápida y barata, lo más recomendable era realizar películas de western, que se proyectaban como complemento ideal de cualquier programa y combinaban con lo que fuera, terror, misterio, guerra, aventuras... siempre un buen western de una hora de duración para amenizar... pero si no era muy bueno, no importa, lo importante es que hubiera tiros, galopes, polvillo del desierto y algún sombrero inmaculado.

Neufeld, como habíamos dicho, encargado de la división Western de Producers Pictures (o PDC, como se solía abreviar, provocando confusión para el investigador novato con una compañía inglesa que produjo películas a principios de los '30), estrenó su primer western en enero de 1940, y su título fue TEXAS RENEGADES (1940). El director fue Sam Newfield, pero para disimular un plantel de tan pocos directores, el director firmó la película con el seudónimo de "Peter Stewart". En su momento, este seudónimo y el de "Sherman Scott", que Newfield utilizó regularmente, fueron un bien guardado secreto de los hermanos (había ejecutivos de la PRC que ignoraban que Newfield, Stewart y Scott eran en verdad la misma persona, y a veces elogiaban el trabajo de "uno" en desmedro de "otro"). La estrella del film era un antiguo conocido de Newfield, el gran coronel Tim McCoy (Newfield había dirigido ya numerosas películas del actor para otras productoras, como Monogram, Victory y Puritan). McCoy era un actor muy carismático del western clase B cuya carrera ya venía rumbo al ocaso (se retiraría en 1942, luego de una serie de 8 filmes para Monogram).

THE SAGEBRUSH FAMILY TRAILS WEST
Película con la que se intentó lanzar una serie
de comedias-western protagonizadas por el
joven astro del rodeo Bobby Clack.

La otra película se estrenó el mismo día y fue THE SAGEBRUSH FAMILY TRAILS WEST (1940) de... (¿adivina quien la dirigió?... sí, Sam Newfield), que se proponía como primera película de una saga que mostraría las peripecias de una familia estilo Andy Hardy (una de las más rentables series de películas de la MGM), pero en el oeste. Su protagonista fue el campeón mundial de cowboys menores de edad, Bobby Clack (13 años), cuyo apellido el productor Neufeld cambió para la película a Clark (vaya uno a saber porque motivos contractuales, ya que Clack era atracción de un popular rodeo de la época).

TEXAS RENEGADE
FIGHTING PALS
Dos de las series western encaradas por PRC en sus comienzos, ambas protagonizadas por estrellas cuya época de oro ya había pasado hace tiempo: Tim McCoy (montado) en TEXAS RENEGADES (primer western de la PRC Pictures, en 1940) y Al St. John, Bob Steele, Kenne Duncan, Carleton Young y el veterano Walter McGrail (tirado) en BILLY THE KID OUTLAWED (serie que posteriormente pasaría a Buster Crabbe)

Ya entrados en 1940, Judell se dio cuenta que la apuesta había sido muy arriesgada. Su caballito de batalla, la citada HITLER..., había tenido infinidad de problemas de distribución debido a la fuerte censura contra todo tipo de propaganda antinazi (era la época del aislacionismo). En un momento, el estudio de PRC fue saqueado por manifestantes nazis americanos de la "German American Bund". Lleno de deudas, se declaró en quiebra para retirarse de la palestra. Su socio, Neufeld, tomó la posta y reorganizó la compañía, cambiando el nombre a Producers Releasing Corporation (PRC, o PRC Pictures). Sin demorarse mucho, Neufeld continuó la serie de Tim McCoy, con FRONTIER CRUSADERS (Pelea fronteriza-1940) de Sam Newfield, estrenada a mediados de año (segundo western de la saga y primero de la flamante compañía) y lanzó una nueva serie, la de Billy The Kid, con BILLY THE KID OUTLAWED (Billy el Renegado-1940), también Newfield, que fue protagonizada (al igual que los siguientes cinco títulos de la serie) por Bob Steele. Durante 1940 PRC estrenó en total cuatro westerns de Tim McCoy y tres de Bob Steele. El público adicto, agradecido.


THE DEVIL BAT
THE DEVIL BAT fue la primera película de terror que produjo la PRC. En los afiches promocionales argentinos (la película se estrenó en estas Pampas en 1942) se pretendió atraer la atención con el slogan de 'escenas de horrorosos crímenes' (uno de los cuales debería tocar al muñeco de rostro poco feliz dibujado en primer plano). En la fotografía inferior, Bela es seguido de cerca por el joven Dave O'Brien.

Durante esta primera temporada, la PRC también incursionó en el campo del terror, objeto de un renovado interés de público a partir de que la Universal Pictures comenzó a redescubrir (y re-explotar) a sus monstruos clásicos. DEVIL BAT (El Murciélago Infernal-1940) del anteriormente nombrado Jean Yarbrough, tuvo un asunto de científico loco (correctamente encarnado por el venerable Bela Lugosi). También se abrió el panorama a otros géneros, como policial y comedia, con películas de ocasión del ya conocido Newfield y del maestro de la permanencia William Beaudine, que había comenzado su carrera en 1922 y la terminaría en 1966 con la bizarra BILLY THE KID VS. DRACULA. Sin embargo, los problemas financieros persistían y Neufeld no pudo hacer nada cuando Pathé Corporation, una de las compañías acreedoras, se adueñó de parte del paquete accionario. O. Henry Briggs fue nombrado presidente de la PRC, ascendiendo a Leon Fromkess y George R. Batcheller como sus asistentes.

El segundo año de vida de PRC fue más próspero en cantidad de películas (estrenaron 30 títulos). Continuaron las series de Tim McCoy con sus dos últimas entradas para la empresa, y la de Bob Steele con tres películas más, luego de las cuales, el vaquero se pasó a la más rentable Republic Pictures. PRC contrató entonces al as de los seriales Larry 'Buster' Crabbe, conocido por su Flash Gordon, para continuar con el personaje. Pero también se agregó el personaje del Lone Rider, cuyas aventuras se inician con THE LONE RIDER RIDES ON (Cabalgando-1941), protagonizada por George Houston (durante ese año se estrenaron seis películas de tal personaje). También se incursionó en otros géneros, como el relato de aventuras con los filmes JUNGLE MAN (El Rey del Trópico-1941) de Harry Fraser, con Buster Crabbe, EMERGENCY LANDING (Aterrizaje Forzado-1941) de William Beaudine, con un joven Forrest Tucker y LAW OF THE TIMBER (Luchar o Morir-1941) de Bernard Ray, con Monte Blue... Ya la empresa estaba adquiriendo una estabilidad que poco a poco la convertirían en una productora más de Hollywood, con una línea variada de películas para ofrecer y un plantel heterogéneo de actores y directores (aparte, claro, de Sam Newfield).


PRAIRIE PALS
Tercera película de la serie del Lone Rider, THE LONE RIDER IN GHOST TOWN (Cabalgando Hacia la Muerte-1941) con George Houston. Debajo, Ted Adams y Lee Powell en la tercera de la serie de Frontier Marshals, ROLLING DOWN THE GREAT DIVIDE (1942), cuyos protagonistas decididamente no tenían el carisma de otros tríos de valientes, como los de la Monogram o Republic.

Año 1942. Siguió la racha de producción ascendente, pero también los problemas económicos. El presidente Briggs relegó su puesto en sus asistentes, Batcheller y Fromkess. Fromkess se había iniciado en el negocio en 1929 trabajando como asesor financiero en la Columbia, ingresando como tesorero de la Monogram en 1938 y Batcheller venía de la Chesterfield Corporation. Durante ese año PRC continuó la serie de Lone Rider con seis pelícuas, la última de las cuáles, OVERLAND STAGECOACH (La Diligencia de la Frontera-1942) de Sam Newfield, fue protagonizada por Bob Livingston debido al fallecimiento de George Houston a causa de un ataque cardíaco (tenía 47 años). Luego de dar de baja la serie de Tim McCoy, PRC intentó con nuevas luminarias. Una estrella del género que filmó su última película para PRC fue Fred Scott, que se despidió de la pantalla con la baratísima RODEO RHYTHM (1942) de Fred Newmeyer (el especialista Les Adams refiere que los únicos actores conocidos de Hollywood fueron Scott y la primera actriz, en tanto que el director Newmeyer no hacía películas desde 1937...). Otro intento de PRC fue competir en el mercado de las películas de héroe tripartito (frecuentes desde los años '30 con los Tres Mosqueteros del Oeste o los Tres Valientes), y lanzó a The Frontier Marshals, cuyo trío de valientes fueron Bill 'Cowboy Rambler' Boyd (no confundir con William 'Hopalong Cassidy' Boyd), Art Davis y Lee Powell (uno de los Llaneros Solitarios del cine). Los dos primeros fueron también famosos trovadores de música country que grabaron discos y demás. En 1942 se estrenaron seis películas de esta serie, comenzando con TEXAS MAN HUNT (1942) de Sam Newfield (pero bajo su alias de 'Peter Stewart'). El poco presupuesto, la baja calidad de estas películas y la poca atención de público, provocaron que la productora cancelara prematuramente la serie antes de fin de año. Más fortuna tuvo la serie de los Texas Rangers, cuyos tres protagonistas fueron James Newill, Dave O'Brien y Guy Wilkerson. Su serie se inició con THE RANGERS TAKE OVER (1942) y continuó durante dos años con mediana fortuna.

THE DAWN EXPRESS
THE DAWN EXPRESS (La Fórmula 3·11-1942) fue una película lanzada en plena II Guerra Mundial. Sus protagonistas fueron el cuarentón Michael Whalen y Anne Nagel, que no eran precisamente astros taquilleros...

THE MAD MONSTER
THE MAD MONSTER
La segunda película de terror de la PRC fue este título de cortas aspiraciones. En el rol del científico estuvo el actor de carácter George Zucco y como el "Monstruo Loco" el actor de culto Glenn Strange, que en la imagen superior amenaza a Ann Nagel para evitar gasto telefónico.

Ya con los Estados Unidos metidos de lleno en la guerra, PRC lanzó películas en "dos frentes" distintos: THE DAWN EXPRESS (La Fórmula 3·11-1942) de Albert Herman, un asunto de espionaje con nazis y científicos tras un combustible revolucionario, y PRISONER OF JAPAN (Almas Inconquistables-1942) de Arthur Ripley, también espionaje, pero contra el país del Sol Naciente (destaquemos que esta película fue dirigida o codirigida, sin figurar en los créditos, por Edgar G. Ulmer). El ciclo de terror continuó con THE MAD MONSTER (El Monstruo Siniestro-1942) de Newfield, un tema de científico loco con George Zucco (a falta de una figura de la fama de un Bela Lugosi). Policiales hubo cada vez más, y ya se insinuaba el gusto por el film noir que la PRC más tarde se haría poseedora. Directores menores y olvidados como Arthur Dreifuss, filmaron cositas como BABY FACE MORGAN (1942) y BOSS OF BIG TOWN (El Poder Siniestro-1942) y directores hoy de culto, como Edgar Ulmer y Joseph H. Lewis, hicieron cositas como TOMORROW WE LIVE (1942) y SECRETS OF A CO-ED (Secretos de una Colegiala-1942), respectivamente. Pero PRC también se dedicó al alegato social con CITY OF SILENT MEN (Compañeros de Celda-1942) de William Nigh, drama de convictos que intentan reinsertarse en la sociedad; al melodrama carcelario con MEN OF SAN QUENTIN (Hombres Olvidados-1942) de William Beaudine; las aventuras exóticas con JUNGLE SIREN (La Sirena del Bosque-1942) de Sam Newfield, con la presentación de la 'sirena' Ann Corio; a la intriga detectivesca con THE PANTHER'S CLAW (1942) de Beaudine, con Sidney Blackmer intentando resolver un caso en el seno de una compañía teatral o a la intriga judicial con TODAY I HANG (Hoy Me Ejecutan-1942) de Oliver Drake, con Mona Barrie intentando demostrar la inocencia de su amante condenado a muerte. Como broche de oro, PRC lanzó a fin de año THE YANKS ARE COMING (Llegan los Yanquis-1942), un filme del género musical propagandístico con la principal intención de reforzar el esfuerzo bélico de los Estados Unidos.

En la segunda parte de esta nota veremos como PRC comenzó a especializarse en un sub-género y como quedó en la historia del cine a través del llamado Film Noir.



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